Waarom Iraans Azerbaijan op je bucketlist moet staan

Een simpele vraag met niet zo’n simpel antwoord: waarom moet Iraans Azerbaijan op je bucketlist staan? Waar ligt die regio eigenlijk? Waarom heet het ook Azerbaijan? En is het die tergend lange reis van alle andere prachtige hoogtepunten in Iran nou echt wel waard als je slechts beperkt de tijd hebt? Het antwoord op die laatste vraag is simpel: ja, die reis is het meer dan waard! En waarom, dat lees je hier.

Over Azerbaijan, Azeri’s en Iraans Azerbaijan gesproken

Bij het horen van de term Azerbaijan (of Azerbaijan) denk je zeer waarschijnlijk aan dat kleine landje dicht bij de Kaukasus, waar verder maar weinig over bekend is bij het grote publiek. Niet zo vreemd en dat is er ook nauw mee verbonden. Iraans Azerbaijan is het Noordwestelijke puntje van Iran dat grenst aan Irak, Turkije, Nakhchivan (ja dit bestaat echt!), Armenië en natuurlijk de Republiek Azerbaijan. Laatstgenoemde vormde met deze Iraanse regio lang geleden het originele Azerbaijan dat bevolkt werd door de Azerbaijanis. Gedurende de Russisch-Perzische oorlogen in de 19e eeuw werd het noordelijke gedeelte van dit gebied aan Rusland overgedragen, waarmee Azerbaijan in tweeën werd gesplitst; het noorden werd onderdeel van het Russische Rijk en het zuiden bleef behoren – maar is ondertussen ook weer voor korte tijd onafhankelijk geweest – tot het Perzische Rijk, dat later tot Iran omgedoopt zou worden.

De besneeuwde bergtoppen gelegen in de Republiek Azerbaijan, gezien vanuit Iran

De besneeuwde bergtoppen gelegen in de Republiek Azerbaijan, gezien vanuit Iran

De bevolking van deze regio, de Azerbaijanis of Azeris, zijn van Turks-Perzische afkomst en wonen nu grotendeels verspreid over de drie kleine landjes in de Kaukasus en met een groot deel in het Azerbaijaanse deel van Iran. Als er tegenwoordig wordt gesproken over Azerbaijan, doelt men veelal op de Republiek, terwijl de geografische aanduiding feitelijk nog steeds de gehele regio omvat en met Azeri’s wordt geduid op de oorspronkelijke bevolking van deze gehele regio en niet slechts de inwoners van de Republiek.

Uitvalsbasis Tabriz

Deze feiten gesteld hebbende, rest voor nu de vraag waarom je toch af zou moeten reizen naar Iraans Azerbaijan. Iran is een land dat extreem veel te bieden heeft qua geschiedenis en cultuur en alleen al met de ‘klassieke route’ langs steden als Shiraz, Esfahan, Yazd en Mashad ben je al snel twee volle weken zoet.

De stad Tabriz ligt midden in Iraans Azerbaijan en is een stad die vaak niet in het rijtje aan te bezoeken steden wordt opgenomen door toeristen, terwijl dit eigenlijk gewoon zou moeten. Dat het veelal afvalt is gemakkelijk te verklaren: Tabriz ligt op ruim 8 uur rijden van Teheran in een gebied dat vaak niet wordt aangeduid als een plek met veel andere hoogtepunten. Kortom, het lijkt vaak de lange reis niet waard als je weinig tijd hebt.

Goederen in de bazaar van Tabriz

Zelfs in de bazaar van Tabriz tref je andere goederen dan in de rest van Iran, zoals deze verse kamelentenen…

Toch kan er maar een advies gegeven worden en dat is gewoon naar Tabriz gaan! Doe het, want het is het meer dan waard. Waar je op het centrale plein in Esfahan struikelt over de bejaarde Franse toeristen, zul je in Tabriz geen enkele westerse sterveling tegenkomen. Hoewel Tabriz een extreem grote stad is, de vijfde stad van Iran, voelt het niet per se zo aan. Tabriz is ongepolijst, maar bovenal ongekend eerlijk. Het gestaar dat je zeker zult ervaren in Iran zal hier absoluut toenemen, de maatschappij lijkt hier nog iets patriarchischer ingesteld dan in de andere grote steden, maar men is ook buitengewoon warm en geïnteresseerd. Voor je het weet wordt je de halve stad rondgeleid op zoek naar die ene mooie plek die iemand je wil laten zien, en hoewel de beheersing van het Engels hier nog beperkter is, vind je met gemak je weg in de stad.

De bazaar is de grootste overdekte bazaar wereldwijd en derhalve UNESCO werelderfgoed. Hoewel de bazaar an sich prachtig is en het doolhof aan straatjes en het leven dat zich daarbinnen afspeelt buitengewoon interessant is, kan het wel zo zijn dat je na de vele andere bazaars dat nog beperkt interessant zult vinden. Wel is het grote voordeel dat dit een plek is waar je eindelijk fatsoenlijk brood kunt kopen (in de rest van Iran verandert het brood binnen 10 minuten na afbakken in een leren zeem) en ook de variëteit aan verse producten als kaas en dadels in de bazaar is ongekend.

Bergen en Babak

Hoewel Tabriz een fijne stad is om het niet-toeristische Iran te verkennen, de echte waarde van deze regio zit hem in de overweldigende natuur. Waar grote delen van Iran bestaan uit woestijn, is het in deze regio aanmerkelijk koeler, groener en bergachtiger. Een van de tochten die eigenlijk niet te missen is, is een wandeling naar het hooggelegen Babak Castle.

Babak Castle in Iraans Azerbaijan

Babak Castle en de slingerende toegangsweg richting de bergtop.

Dit kasteel zou de vesting geweest zijn van Babak Khorramdin, wiens beweging in de 8e eeuw vocht tegen het Islamitische Abbasid kalifaat en markeert derhalve een belangrijke ontwikkeling in de geschiedenis van Perzië en de status van Iraans Azerbaijan in deze regio. Ieder jaar verzamelen Iraanse Azeri’s zich bij het kasteel om Babak te eren en te herdenken – een bijeenkomst die door de Iraanse regering matig op prijs wordt gesteld en derhalve reden is om het kasteel gedurende het eerste weekend van juli te mijden.

Buiten deze bijeenkomst is, vormt Babak Castle een prachtige punt om volop van de natuur te genieten. Het kasteel is gelegen op een bergtop en vergt dus een fikse klim; iets wat niet voor iedereen zomaar is weggelegd. De tocht start via een oude, vervallen trap die net ten zuiden van Kalibar ligt. Bovenaan de trap kronkelt een klein pad – voor zover het nog zichtbaar is – door de hoogvlakten en tussen plakkaten aan eeuwige sneeuw door, uiteindelijk de rotsen op. Vanaf hier is het een kwestie van je eigen pad vinden naar het eerste bolwerk. Eenmaal daar aangekomen zie je het daadwerkelijke Babak Kasteel pas echt liggen, nog vele malen hogerop en een fikse klim verder op een bergtop.

De steile trappen van de toegangsweg naar Babak Castle

De steile trappen zijn onderdeel van de toegangsweg naar Babak Castle op de top van de berg.

Het pad dat dan volgt, is even zo angstaanjagend als adembenemend. De afwisseling tussen smalle rotspaadjes langs diepe afgronden en de steile doch afbrokkelende oude traptreden kunnen alleen maar je fantasie prikkelen over wat zich hier in het verleden heeft afgespeeld, maar ook wat zich hier toch af zou spelen als je één voet verkeerd zou zetten… Desalniettemin blijkt het de tocht meer dan waard wanneer je eenmaal het kasteel met daarachter de machtige Azerbaijaanse bergpartijen ziet opdoemen. Zo’n indrukwekkende wandeling is uitermate zeldzaam, zeker als je je bedenkt dat je slechts met een handjevol mensen je op dit pad bevindt.

Het kasteel zelf is precies wat je verwacht van een kasteel uit deze tijd en in dit land. Een authentiek kasteel, met de originele vloer er nog in, zonder enige vorm van toegangspoortjes, restauratiewerken of wat dan ook. Een groepje jonge mannen die zich boven verzameld hebben barsten spontaan uit in traditioneel gezang en een jong Azeri-koppel – waarvan de  jongedame voor deze tocht haar hoofddoek heeft ingewisseld voor een haar- en nek bedekkende pet (iets wat tijdens de urenlange tocht in de brandende zon geen gek plan is) – wijst ons vol trots op de bergen die de grens tussen Iran en de Republiek Azerbaijan vormen.   

Babak Castle Azerbaijan

Gedurende de wandeltocht zul je vele steile afgronden tegenkomen.

Reistips voor onbekend Iran

Overtuigd dat je Iraans Azerbaijan moet gaan bezoeken? Heel goed! Hou er wel rekening mee dat Babak Castle bovenop een bergtop ligt, waar het in de winter diep kan vriezen en een dikke laag sneeuw ligt. Het gebied is dus zeker niet in alle jaargetijden geschikt om te bezoeken. Midden in de zomer valt ook af te raden, omdat het dan totaal tegenovergesteld is qua weer en ruim boven de 30 graden kan zijn. Een klimtocht van drie uur is dan niet voor iedereen aan te raden. Zorg er ook voor dat je voldoende water mee hebt en iets om je hoofd te bedekken tegen de brandende zon, want op locatie zijn geen winkels, cafés of andere gelegenheden te vinden. 

Iraans Azerbaijan is rauw en authentiek. Het vormt een stukje Iran dat je niet snel tegenkomt in de prachtige steden in het midden van het land. De ongerepte natuur gaat hier zijn beloop en het gebied is in alle opzichten doordrenkt van een haast nog gecompliceerdere geschiedenis dan de rest van Iran. Voer dus voor eenieder die op zoek is naar die échte andere, onbekende kant van dit intrigerende land.

Klim naar Babak Castle

Het eerste gedeelte van de wandeling is nog goed te doen, met voornamelijk vriendelijke heuvels en duidelijke paden.

Brigitte

Als het om reizen gaat, kan Brigitte er geen genoeg van krijgen. Haar motto is dat er in elk land wel iets moois te beleven valt, dus dat je elke kans ook aan moet grijpen om dat te ontdekken. Haar hart heeft ze verloren aan Groot-Brittannië en Ierland, maar gelukkig is er nog genoeg ruimte voor alle andere landen over.
Brigitte
  1. Herre zegt:

    Bedankt voor jouw verhaal. Ik ben van plan om in oktober 2019 oost Azerbeidjan te bezoeken. Een practische vraag: is dit een goede maand qua regenval en temperatuur.

    • Beste Herre,

      Het oosten van Azerbeidzjan ligt aan de Kaspische Zee. Hier vind je ook de hoofdstad van Azerbeidzjan, Bakoe.
      In oktober is het daar zeer aangenaam, met temperaturen rond de 20 graden. De maanden oktober, november en december zijn in verhouding met de rest van het jaar wel het natste. Maar dat is relatief: het regent misschien 1 a 2x per week en de hoeveelheden zijn zeer gering.

      Oktober is een erg mooie periode om oost Azerbeidjan te bezoeken.

      Met vriendelijke groet,
      Martijn namens Team Reishonger

Vragen? Suggesties? Of jouw reishonger delen?

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

Je mag alleen HTML tags en attributen gebruiken:

<a href="" title=""> <abbr title=""> <acronym title=""> <b> <blockquote cite=""> <cite> <code> <del datetime=""> <em> <i> <q cite=""> <s> <strike> <strong>