Op zoek naar zeekoeien in Crystal River, Florida

Langzaam drijf ik door het troebele water. Mét snorkel maar zonder vinnen, want ik moet zo stil mogelijk blijven. Iets maakt zich los van de bodem en komt dichterbij. Ineens een vrolijke snuit op 50 cm van mijn gezicht. Yes.. gevonden! Redactrice Sascha ging op zoek naar zeekoeien in Florida; een onvergetelijke ervaring.

Crystal River: de zeekoeienhoofdstad van de wereld

De Golf van Mexico is een thuis voor vele zeekoeien. Wanneer het water in de Golf in de winter te koud wordt, trekken de zeekoeien landinwaarts. Zo komen ze massaal in Crystal River (Florida) terecht. Alles in dit stadje staat in het teken van deze bijzondere waterreuzen. Een klein groepje zeekoeien verblijft het hele jaar door in Crystal River, maar vooral in de wintermaanden is de kans op een ontmoeting groot.

Snorkelen met zeekoeien: een onvergetelijke ontmoeting

Voordat je oog in oog kan staan met een zeekoe, is er werk aan de winkel. Zet je wekker vroeg, want de meeste tours vertrekken tussen 6 en 8 uur ’s ochtends. In de vroege ochtend zijn de dieren het meest actief. Vervolgens krijg je een uitgebreide uitleg over wat je wel en niet mag doen in het water. Dit alles verloopt behoorlijk Amerikaans met veel ‘it’s against the law’ waarschuwingen. Hierna mag de wetsuit aan. Deze helpt tegen het koude water én met drijven. Om de zeekoeien niet af te schrikken, moet je namelijk zo rustig mogelijk door het water bewegen. De gebruikelijke flippers worden daarom ingewisseld voor een schuimrubberen drijfstuk.

Zeekoeien zijn op hun eigen manier heel charmant

Zeekoeien zijn op hun eigen manier heel charmant

Ze lijken lomp, maar zeekoeien bewegen heel elegant door het water

Ze lijken lomp, maar zeekoeien bewegen heel elegant door het water

Na tien minuten varen mogen we het water in. We zien een moeder die haar jong aan het zogen is. Wat een mooi gezicht! Zelfs de ‘baby’ weegt al zeker honderd kilo. Nadat het kleintje gegeten heeft, zwemt hij aan de zijde van zijn moeder weg. Terug naar de boot, want het achterna zwemmen van zeekoeien is ‘against the law’!

Dan zien we een paar zeekoeien die op de bodem aan het grazen zijn. Zeekoeien moeten een groot deel van de dag eten om voldoende voedingsstoffen binnen te krijgen. Het water is hier troebel, want de slordige eters maken behoorlijk wat grond los van de bodem. De zeekoeien lijken zich totaal niet te storen aan het groepje loerende duikbrillen. De gids vertelt eenmaal terug op de boot dat de zeekoeien geen natuurlijke vijanden hebben. Ze zijn daardoor niet bang voor mensen maar juist nieuwsgierig. Ze kunnen heel dicht bij je komen en je zelfs ‘knuffelen’ met hun vinnen. Je mag ze alleen aanraken als ze zelf contact zoeken. Alle andere aanrakingen zijn ‘against the law’!

Een zeekoe geniet van zijn favoriete snack: zeegras

Een zeekoe geniet van zijn favoriete snack: zeegras

Hier zie je goed hoe groot de zeekoeien zijn in verhouding tot mensen

Hier zie je goed hoe groot de zeekoeien zijn in verhouding tot mensen

Fascinerende close-up: van snuit tot snorhaar

De highlight van de ochtend is een groepje slapende zeekoeien. Ik kan bijna niet geloven dat ze slapen, want ze zijn volop in beweging. Wat blijkt? Zeekoeien slapen de helft van de dag en kunnen al slapend op de automatische piloot naar het wateroppervlak om adem te halen. Vervolgens zakken ze weer naar de bodem, wat verbazingwekkend elegant gaat voor hun omvang. Eén zeekoe komt vlak voor mijn gezicht naar boven om adem te halen, waardoor ik elke snorhaar op zijn snuit kan tellen. Wow, wat een ervaring!

Tijdens het snorkelen kun je de zeekoeien van héél dichtbij zien

Tijdens het snorkelen kun je de zeekoeien van héél dichtbij zien

Zó dichtbij zulke bijzondere dieren; gelukkiger kun je mij niet maken!

Zó dichtbij zulke bijzondere dieren; gelukkiger kun je mij niet maken!

Zeekoetoerisme in Crystal River: een goed voorbeeld van duurzaam toerisme

Het zeekoetoerisme in Crystal River is een goed voorbeeld van duurzaam toerisme. Dit komt vooral door de inwoners van het stadje, die er alles aan doen om ‘hun’ zeekoeien te beschermen. Behalve het filmpje dat aanbieders van tours vooraf moeten laten zien, benadrukken ook de gidsen continu wat je wel en niet mag doen. Ze leggen daarbij steeds goed uit dat het in het belang van de zeekoeien is. Ook zijn er in en rondom Crystal River veel plaatsen waar snelheidsbeperkingen voor motorboten zijn opgesteld of waar helemaal geen boten mogen varen. Er wordt actief gewerkt aan het planten van zeegras, zodat er voldoende eten is voor de geliefde zeedieren.

Op bewegend beeld zie je eigenlijk het beste hoe enorm groot en indrukwekkend de zeekoeien zijn. Hieronder een korte video-impressie:

Praktische informatie over snorkelen met zeekoeien:  

  • Ik ging op pad met River Ventures ($ 65 per persoon voor een tour van 3 uur)
  • Probeer je tour op een zo vroeg mogelijk tijdstip te boeken. Hoe vroeger je het water in gaat, hoe actiever de zeekoeien zijn en hoe minder andere boten er op het water zijn
  • Ik raad aan om vooraf te boeken. Veel tours hebben een maximum aantal personen
  • Meenemen: zwemkleding (zorg dat je deze al aan hebt onder je kleding), handdoek, (onderwater)camera, een warme trui/jas voor over je wetsuit (voor de terugrit per boot naar de haven) en droge kleding voor na afloop. Een wetsuit en snorkel krijg je ter plaatse
Ogen naar de bodem gericht, zo stil mogelijk drijven.. en spotten maar!

Ogen naar de bodem gericht, zo stil mogelijk drijven.. en spotten maar!

Nog meer zeekoeien in Crystal River: Three Sisters Springs

Three Sisters Springs is een verzameling van 3 natuurlijke bronnen die met elkaar zijn verbonden. Hieromheen loopt een vlonderpad van een paar honderd meter lang. Het water is kristalhelder en heeft spectaculaire tinten groen en blauw. Als je geluk hebt, kun je in de bronnen zeekoeien zien zwemmen. Doordat het water zo helder is, kun je ze goed bewonderen. Wij zagen hier grote aantallen zeekoeien die genoten van het relatief warmere water in de bronnen.

Je kunt in Three Sisters Springs ook zwemmen, kajakken of suppen (stand up paddling). Zwemmen mag het hele jaar door. Kajakken en suppen mag alleen buiten het zeekoeienseizoen (maar je kunt dan nog wel steeds naar de ingang van de bronnen peddelen, waar ook vaak zeekoeien te zien zijn). In al deze gevallen is toegang tot de bronnen gratis. Je kunt namelijk alleen de bronnen in vanaf de rivier en niet vanaf de boardwalk. Check altijd even de website van het park; het kan namelijk voorkomen dat men de bronnen afsluit voor mensen. Dit gebeurt als er téveel zeekoeien tegelijkertijd in de bronnen zwemmen, om ze tegen mensen te beschermen. Je kunt de zeekoeien dan nog wel bekijken vanaf het vlonderpad.

Praktische informatie Three Sisters Springs:

  • Het adres van het park is 601 Three Sisters Springs Trail, Crystal River. Let op: er zijn géén parkeerplaatsen. Je kunt parkeren bij het Three Sisters Springs Center (123 Northwest US-19, achter City Hall).. Dit ligt op 1,6km/20 minuten lopen van de bronnen. Hier kun je ook je kaartje kopen. Tijdens het zeekoeienseizoen rijdt er elke 30 minuten een busservice (inbegrepen bij de entreeprijs). Buiten het zeekoeienseizoen rijdt de bus van vrijdag t/m zondag
  • Entree $ 7,50 buiten het zeekoeienseizoen (1 april – 14 november) of $ 15 per persoon tijdens het zeekoeienseizoen (15 november – 31 maart).
  • Trek zo’n 1,5 uur uit voor een bezoek, inclusief busritten
  • (Bijna) dagelijks open 08:30-16:30 uur (laatste entree 15:30 uur)
De Three Sisters Springs hebben spectaculaire kleuren

De Three Sisters Springs hebben spectaculaire kleuren

Three Sisters Springs is een populaire plek om te snorkelen of kajakken

Three Sisters Springs is een populaire plek om te snorkelen of kajakken

Kajakken in Crystal River:

In Crystal River kun je prima kajakken. Vooral kajakken in Three Sisters Springs is bijzonder, omdat het water zo enorm helder is. Naast actief bezig zijn, kun je vanuit je kajak ook op zoek naar zeekoeien. Kies voor een kajak met doorzichtige bodem, dan kun je het onderwaterleven extra goed spotten.

Wil je vooral zeekoeien van dichtbij zien? Dan raad ik een snorkelexcursie aan. De up close ervaring van het snorkelen is niet te vergelijken met een kajak, waar je de zeekoeien vooral van bovenaf ziet. Gaat het je vooral om de activiteit en zie je zeekoeien als een bonus? Dan is een kajaktocht wel een aanrader, want de omgeving is erg mooi en natuurrijk. Ook is het handig voor diegenen die liever zelfstandig op zoek gaan naar zeekoeien. Bij de meeste aanbieders kun je behalve kajaks ook wetsuits en/of snorkels huren. Je kunt dan eerst op zoek naar zeekoeien, om vervolgens met ze te snorkelen. Omdat het water (buiten Three Sisters Springs) best troebel kan zijn, kan het wel lastig zijn om de dieren op eigen gelegenheid te vinden. Zonder mijn gids zou ik er lang niet zoveel hebben gespot.

Praktische informatie kajakken in Crystal River:  

  • Wij gingen op pad met een gids van Hunter Springs Kayaks. Zij bieden veel verschillende activiteiten aan, zowel materiaalhuur als tours
  • Het centrum van Crystal River ligt op een halfuur peddelen van Three Sisters Springs. Probeer een dag met weinig wind uit te kiezen, anders is het best een pittig stuk. Datzelfde geldt als je een kajak met doorzichtige bodem wil huren. Deze zijn namelijk iets zwaarder dan normale kajaks
Ook vanuit een kajak kun je op zoek naar zeekoeien

Ook vanuit een kajak kun je op zoek naar zeekoeien

Vanuit je kajak spot je ook gemakkelijk vogels, zoals deze slangenhalsvogel

Vanuit je kajak spot je ook gemakkelijk vogels, zoals deze slangenhalsvogel

Waar slapen in Crystal River?

Wij sliepen 2 nachten in hotel Best Western Crystal River. Een prima hotel met moderne en ruime kamers, gratis parkeerplaatsen en een zwembad. Voor Amerikaanse begrippen is het ontbijtbuffet erg uitgebreid. De locatie is heel centraal; op 5-10 minuten rijden van aanbieders van snorkeltours, kajakverhuur, Three Sisters Springs en diverse restaurants.

Hotel Best Western Crystal River

Waar eten in Crystal River?

Mijn favoriete restaurant in Crystal River was Seafood Seller and Café. Dit werd ons door een local aangeraden. Eenmaal vóór het restaurant twijfelden we nog even. Van buiten zag het er namelijk niet echt uit als een restaurant. Binnen sloeg die indruk direct om. Ondanks de doordeweekse avond zat het helemaal vol. Twee muzikanten van het type rockchick en trucker met hangsnor wisselden livemuziek af met grapjes. De vis en garnalen, de specialiteiten van het restaurant, waren heerlijk vers. Omdat we duidelijk de enige toeristen waren, genoten we des te meer.

Een andere aanrader is Breakfast Station, een typisch Amerikaanse diner. Ze hebben een uitgebreide selectie voor het ontbijt; van eieren met spek tot torenhoge stapels blueberry pancakes. Wij gingen hier ontbijten na het snorkelen met de zeekoeien; de perfecte opwarmer na het koude water.

Zwemmen met zeekoeien in Crystal River: een must-do tijdens je Florida rondreis!

Zwemmen met zeekoeien in Crystal River: een must-do tijdens je Florida rondreis!

Ik bezocht Crystal River op uitnodiging van Visit Crystal River Florida / Citrus Country Visitors Bureau. Bij samenwerkingen geef ik altijd mijn eerlijke mening.

Zou jij met zeekoeien willen zwemmen?

Wil jij ook op reis naar Florida?

Check onze speciaal geselecteerde reizen naar Florida in de reisshop.

Sascha

Als Sascha niet op reis is, schrijft, praat of droomt ze erover. Haar verlanglijstje? De hele wereld! Sascha’s reishonger is voorlopig nog niet gestild.
  1. Bregje zegt:

    Geweldig Sascha!
    Wat moet dat een bijzondere ervaring zijn geweest. Heb genoten van je verhaal en foto’s.

    • Sascha zegt:

      Hi Bregje,
      Wat leuk om te horen dat je hebt genoten van mijn verhaal, en bedankt dat je een reactie hebt achtergelaten! Het was inderdaad een bijzondere ervaring 🙂
      Groetjes Sascha

Vragen? Suggesties? Of jouw reishonger delen?

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

Je mag alleen HTML tags en attributen gebruiken:

<a href="" title=""> <abbr title=""> <acronym title=""> <b> <blockquote cite=""> <cite> <code> <del datetime=""> <em> <i> <q cite=""> <s> <strike> <strong>