Voor de liefhebber van (moderne) Ierse geschiedenis, ‘moeilijke’ steden of Ierse cultuur is Belfast de stedentrip bij uitstek. Hoewel het sinds 1998 officieel vrede is in Noord-Ierland, is de stad nog steeds doordrongen van de historie en is de verscheurdheid bijna voelbaar.

Stad vol tegenstrijdigheden

Het centrum van de stad is prachtig opgeknapt en biedt nu de perfecte gelegenheid om heerlijk te winkelen of uit te gaan. Maar zodra je ook maar iets buiten het centrum raakt, kom je direct in contact met de rauwe recente geschiedenis die Belfast zo sterk heeft getekend. Hoewel de problematiek diepgeworteld is en al eeuwen teruggaat, zijn in de twee bekende wijken Shankill en Falls (respectievelijk protestants/unionistisch en katholiek/republikeins) vooral de recente Troubles terug te vinden. Deze wijken zijn nog altijd van elkaar gescheiden door een immens hoge vredesmuur – de toegangspoorten staan nu echter wel open – waarvan je het bestaan in Europa niet meer verwacht.

De vredesmuur tussen Shankill en Falls biedt een indrukwekkende kijk op het verleden

De vredesmuur tussen Shankill en Falls biedt een indrukwekkende kijk op het verleden

Al rondlopend blijkt ook dat de inwoners van de wijken aan beide kanten van de muur hun hart op de tong hebben. Op Shankill Road – een straat rijkelijk versierd met Union Jacks en afbeeldingen van Queen Elizabeth – worden we door een voorbijganger aangesproken en begeleid naar de ‘memorial garden’ voor onschuldige burgerslachtoffers van een IRA bom, waarna er een lang doch vurig betoog volgt tegen de IRA. In de wijk Falls worden we daarentegen door een passant gefotografeerd bij een zogenaamde ‘mural’ van een paramilitaire organisatie, met daarbij de mededeling “you’re one of us now”. Beide partijen geven graag hun kant van het verhaal en als toerist kan je niet anders dan luisteren en verwonderd zijn. De murals, inmiddels beroemde schilderingen op vrijwel elke straathoek in beide wijken met politieke uitingen, maken de strijd nog haast voelbaar en laten een heftige indruk achter.

Een pro-Engeland mural in Shankill...

Een pro-Engeland mural in Shankill…

... met in Falls juist afbeeldingen van de beroemde tegenhanger, Bobby Sands

… met in Falls juist afbeeldingen van de beroemde tegenhanger, Bobby Sands

De onbekende kanten van Belfast

Desalniettemin heeft Belfast zo veel meer te bieden dan enkel een geschiedenisles. Mooie moderne pleinen tegenover de kronkelende, nauwe steegjes van ‘the Entries’ met de meest bijzondere pubs; Belfast floreert in de kleine pareltjes die te vinden zijn in de ontluikende stad en daar kan je als toerist alleen maar van genieten. De stad wordt verder opgesierd door een prachtig gotisch universiteitsgebouw, aan de rand van het uitgaansstraat van de stad, waar je je haast in een magische sprookjeswereld waant. Vergeet ook niet te genieten van alle verse streekproducten in de industriële markthallen of maak een havenwandeling richting de imposante Titanic-dock, waar ooit het beroemde doch gedoemde schip werd gebouwd.

Titanic Docks in de haven van Belfast

Titanic Docks in de haven van Belfast

De geschiedenis heeft ervoor gezorgd dat – ter voorkoming van autobommen in het centrum – deze grotendeels autovrij is; heerlijk toeven voor de moderne toerist dus. De stad is compact opgezet dus alles kan prima te voet ontdekt worden.

Belfast en omgeving

Daarnaast is Belfast een perfecte uitvalsbasis voor het natuurschoon van Noord-Ierland, al vanuit het centrum zie je de heuvels van het achterland opdoemen. Binnen een mum van tijd bezoek je vanuit Belfast de ommuurde stad (London)Derry, waar het verleden van Noord-Ierland zo mogelijk nog meer voelbaar is – of bevind je je op de basalten blokken van de Giant’s Causeway aan de ruige noordkust.

De prachtige ruige noordkust is het meest bekend dankzij de Giants' Causeway

De prachtige ruige noordkust is het meest bekend dankzij de Giants’ Causeway

Met het openbaar vervoer kan je veel plekken in de omgeving makkelijk bereiken en de bussen vertrekken vrijwel allemaal vanaf het centraal gelegen Donegall Square in de stad. Het is maar een korte trip met de bus naar het vroegere parlementsgebouw Stormont, dat zeer de moeite waard is; de oprijlaan van bijna 2 kilometer loopt kaarsrecht door een heuvelachtig park waar het met mooi weer heerlijk wandelen is. De bus brengt je ook in korte tijd naar het prachtige Belfast Castle, dat net buiten de stad op een heuvel ligt. Vanaf daar heb je een geweldig uitzicht over de stad en de achterliggende natuur.

Belfast bewijst dat het tegenwoordig zoveel meer is dan alleen de troubles; het verleden heeft de stad op een onmiskenbare wijze getekend, maar ook geleid tot de bijzondere, krachtige stad waar tolerantie en creativiteit hoogtij vieren. Als bezoeker kan je dus ook niet anders dan beide kanten van deze stad ontdekken en je te laten overweldigen door alle verhalen die zij en haar inwoners te vertellen hebben!

Het park rondom Stormont is een perfecte wandelplek

Het park rondom Stormont is een perfecte wandelplek

Brigitte

Als het om reizen gaat, kan Brigitte er geen genoeg van krijgen. Haar motto is dat er in elk land wel iets moois te beleven valt, dus dat je elke kans ook aan moet grijpen om dat te ontdekken. Haar hart heeft ze verloren aan Groot-Brittannië en Ierland, maar gelukkig is er nog genoeg ruimte voor alle andere landen over.
Brigitte

Vragen? Suggesties? Of jouw reishonger delen?

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

Je mag alleen HTML tags en attributen gebruiken:

<a href="" title=""> <abbr title=""> <acronym title=""> <b> <blockquote cite=""> <cite> <code> <del datetime=""> <em> <i> <q cite=""> <s> <strike> <strong>