Er zijn van die landen die vol zitten met verhalen. Waar de bijzondere feitjes in de steden voor het oprapen liggen. Waar op iedere hoek van de straat wel weer iets nieuws te horen valt en waar kleine gebeurtenissen groots in ere worden gehouden. Wales is zo’n land. Een land vol mythes en legendes. Sommigen eeuwenoud, anderen nog piepjong maar al ware legendes in spé. Dit jaar staat Wales in het teken van the Year of Legends en Reishonger ging op zoek naar de sages in dit kleine landje.

Wales in perspectief

Het relatief kleine formaat van Wales wordt ruimschoots gecompenseerd door de rijke historie die nog steeds volop aanwezig is. Veelal is het ook de kleine gemeenschap die zich hard maakt voor het bewaren of opknappen van historische landmarks, zoals kastelen en ruïnes. Het is dan ook niet verwonderlijk dat de Welsh cultuur weer een enorme opkomst heeft gemaakt sinds de jaren ‘80. Waar grote broer Schotland zich vooral heeft gefocust op de politieke onafhankelijkheid van het Verenigd Koninkrijk, probeert Wales voornamelijk cultureel onafhankelijk te worden. Met een bevolking van slechts 3 miljoen mensen is het economische belang om bij het Verenigd Koninkrijk te horen gewoonweg te groot, maar het culturele bewustzijn is zeer sterk toegenomen in de afgelopen jaren.

Een van de sterkste voorbeelden hiervan is het toegenomen aantal native speakers van de originele taal van Wales: het Welsh. Net als de Schotse en Ierse evenknie – hoewel deze talen nauwelijks aan elkaar verwant zijn – was het Welsh enkele tientallen jaren geleden vrijwel uitgestorven. Door actieve bescherming en promotie van de taal, onder meer door de Nationale Bibliotheek van Wales in Aberyswyth, is deze beweging een halt toe geroepen. Inmiddels spreekt ruim de helft van de bevolking een woordje Welsh en voor een zesde van de bevolking is het zelfs de eerste taal! Om nog eens van een ommekeer te spreken!

Welsh

Bewegwijzering in twee talen, een heel normaal beeld in Wales

De continue aanwezigheid van het Welsh in het straatbeeld draagt ook perfect bij aan de ultieme beleving van het land. Het zijn niet enkel de prachtige straatbeelden die je doen vermoeden dat je in een tijdmachine bent gestapt, maar ook het continue horen en lezen van deze compleet vreemde taal maakt dat je je in een geheel nieuwe wereld waant.

Van klassieke mythes….

Waar beter te beginnen met een zoektocht naar oude verhalen dan in een van de historische kastelen die Wales rijk is. Wales wordt ook wel ‘Castle Capital of the World’ genoemd, omdat het de hoogste dichtheid van kastelen ter wereld kent. Met meer dan 600 van dergelijke bouwwerken op het relatief kleine landoppervlak kan het dan ook moeilijk kiezen zijn waar te beginnen.

The Iron Ring of Wales

Een prima startpunt is dan de zogenaamde ‘Iron Ring’ in het noorden van Wales. Toen Koning Edward I van Engeland in de 13e eeuw moeite had om de opstandige bevolking van Wales in bedwang te houden, besloot hij over te gaan tot het herstellen van vervallen en het bouwen van enkele nieuwe kastelen op strategische punten. Met dit grootste middeleeuwse bouwproject ooit zette hij de Iron Ring of Wales neer; een keurige cirkel aan imposante kastelen die tot op de dag van vandaag te bezoeken zijn.

Conwy Castle

De dramatische landschappen van Conwy Castle en omgeving zijn voer voor legendes

Groot voordeel is ook dat juist deze tactische ligging de kastelen tot ware pareltjes maakt. Geniet van de geweldige stadse ligging van Caernarfon Castle, waar het kasteel tegelijkertijd ook een groot deel van het ommuurde plaatsje zelf vormt. Of ga op zoek naar de horizon vanaf Conwy Castle, gelegen op een heuveltop aan de Ierse Zee. Een bezoek aan het plaatsje Conwy zelf mag dan ook niet ontbreken, want buiten een schattig historisch centrum en het kleinste huis van de UK, hebben ze hier ook nog eens de meest verse mosselen die je je maar kunt wensen (met parels, dus eet voorzichtig!). Bovendien kun je in Conwy nog een van de best bewaarde Elizabethaanse huizen bezoeken: Plas Mawr. Het biedt een prachtig kijkje in de tijden van weleer en bovendien komt het maar zelden voor dat je decoratieve plafondelementen in de vorm van geschilderde, afgehakte hoofden kunt bewonderen. Enigszins cru misschien, maar uniek is het zeker!

Plas Mawr

De prachtig gerestaureerde plafonds van Plas Mawr vertellen de meest absurde verhalen…

Ook het uitzicht vanaf Harlech Castle valt feitelijk niet te missen. Wederom gelegen aan de Ierse Zee wordt al snel duidelijk waarom Harlech Castle zo prominent aanwezig is de lokale legendes. Zo zullen de gidsen ter plaatse je met veel verve vertellen over het noodlottige huwelijk dat Branwen, dochter van Llyr, met de Koning van Ierland aanging en de bloederige taferelen die dat tot gevolg zou hebben gehad.

Men gelooft dat de legende van Branwen van Harlech gebaseerd is op ware gebeurtenissen die stammen uit de Bronzen Eeuw. Het graf van Branwen – in de vorm van een cairn – is nog steeds te bewonderen aan de oevers van de Alaw in Llanddeusant en is volgens de overlevering toepasselijk genaamd “Bedd Branwen”.

Over draken gesproken

Natuurlijk zijn de legendes niet compleet zonder de nodige verhalen over draken. Als nationaal symbool kent Wales natuurlijk de rode draak die prominent op de vlag aanwezig is. Volgens de overlevering stamt dit symbool van het historische gevecht tussen een witte en een rode draak, die respectievelijk zouden staan voor de Saksen en de Kelten. Dit magische gevecht wordt mede dankzij de mythische tovenaar Merlijn tot een einde gebracht, waarbij de rode draak de witte zou hebben verslagen, daarmee de Nederlaag van de Saksen ten aanzien van de ‘Welsh’ symboliserend.

Ter ere van the Year of Legends, duiken er dit jaar bij de grotere kastelen in Wales spontaan enorme draken op. Niemand weet wanneer of waar deze zullen verschijnen, maar wij hadden het geluk om een van deze mythische dieren in Harlech Castle tegen te mogen komen!

Harlech Castle

Harlech Castle, onderdeel van the Iron Ring of Wales, kreeg dit jaar bezoek van een draak

…. tot modern legends!

Hoewel elke berg of dorp in Wales wel een eigen historische legende blijkt te hebben, heeft men ook in de moderne geschiedenis voldoende stof voor verhalen weten te creëren. Zo kun je in het zuidelijk gelegen Laugharne een mooie wandeling maken lang de rustgevende natuur die literaire held Dylan Thomas zo inspireerde. Lokale boer en Thomas-liefhebber Bob Stevens vertelt passievol over hoe je de prachtige omgeving terug kunt herkennen in het werk van deze gedoemde romanticus.

Ook in andere kunstvormen kent Wales moderne legendes. Architect Bertram Clough Williams-Ellis ontwierp -in zijn vrije tijd- het mediterrane dorpje Portmeirion aan de voet van nationaal park Snowdonia. Het dorp zit vol kleine rariteiten en grappen en hoewel er hier niemand vast woont, is het een levendige bedoening. Alle panden zijn in gebruik als hotelkamer en er zitten vele kleine winkeltjes, cafés en restaurants die de gasten van vermaak voorzien. Maar het beste vermaak is toch wel het rondwandelen door het licht absurdistische dorp zelf, want met alle kleuren en stijlen raak je hier sowieso nooit uitgekeken!

Portmeirion Wales

Sprookjesachtig Portmeirion is een van de grootste verrassingen van Wales

Groot-scherm-waardig

Dat Wales veel te vertellen heeft is niet onopgemerkt gebleven. Hoewel het toerisme nog niet extreem groot is, beginnen filmproducenten de regio steeds beter te leren kennen. De dramatische landschappen die nog grotendeels ongerept zijn gebleven vormen een perfect toneel voor machtige scenes. Zo staat voor 2017 de release van King Arthur op de planning, een groteske film waar onder meer Lake Gwynant in het prachtige Snowdonia het strijdtoneel voert. Al reizend door het landschap voelt het ook niet meer dan logisch dat deze omgeving wordt gebruikt voor het showen van grote epistels, want wanneer je als land zulke indrukwekkende natuurgebieden bezaaid met historische bouwwerken bezit, zou het haast verplicht moeten zijn om dit op groot scherm met de rest van de wereld te delen.

Snowdonia

Lake Gwynant in Snowdonia is een geliefde locatie voor filmmakers

Op pioniersreis door Wales

Wales is nog een van die onontdekte parels van Europa. Zo’n locatie die op slechts een uurtje afstand vliegen ligt, maar waar je bijna geen toeristen tegen zult komen. Onterecht maar oh zo fijn, want zo waan je je een klein beetje een ontdekkingsreiziger dicht bij huis. Ga op zoek naar alle mooie verhalen die dit land te bieden heeft, van vuurspuwende draken tot zingende maagden en melancholische poëten; in Wales komen de legendes tot leven!

Conwy Wales

Het plaatsje Conwy is gelegen aan een haven aan de Ierse Zee

Deel je reishonger:
Brigitte

Brigitte

Als het om reizen gaat, kan Brigitte er geen genoeg van krijgen. Haar motto is dat er in elk land wel iets moois te beleven valt, dus dat je elke kans ook aan moet grijpen om dat te ontdekken. Haar hart heeft ze verloren aan Groot-Brittannië en Ierland, maar gelukkig is er nog genoeg ruimte voor alle andere landen over.
Brigitte

Leave a Reply

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

You may use these HTML tags and attributes:

<a href="" title=""> <abbr title=""> <acronym title=""> <b> <blockquote cite=""> <cite> <code> <del datetime=""> <em> <i> <q cite=""> <s> <strike> <strong>